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Le caracara

Espèce non menacée

Description physique

Le caracara est un oiseau de proie diurne. Il en existe une dizaine d’espèces : caracara huppé, chimango, austral, noir... Ils ont tous une allure de corbeau. Le caracara huppé (appelé aussi "caracara à crête") est le plus répandu. Il est caractérisé par une huppe noire. Il a de longues pattes nues, de couleur jaune orangé, avec des griffes noires robustes. La peau de la face est rouge et nue. Sa poitrine, sa queue, son dos et son bas ventre sont de couleur crème. Il possède un plumage brun. Ses yeux sont de couleur brun foncé ou jaune, le bout de son bec pointu est blanc-gris avec, tout autour, une zone caractéristique de chair nue orange vif. Il a une envergure de 120 à 130 cm et une longueur de 50 à 60 cm, pour un poids variant de 800g à 1,3 kg.

Son lieu de vie

On peut rencontrer le caracara dans les savanes, les forêts, les prairies et les pâturages d’Amérique centrale ou d’Amérique du Sud (Chili, Pérou, Argentine, Brésil, Uruguay, Paraguay). L’espèce caracara huppé vit aussi au sud des États-Unis (Texas, Arizona et Floride) et au Mexique.

Son alimentation

Le caracara a une alimentation variée : il mange tout ce qu’il trouve vivant ou mort (oiseaux, serpents, grenouilles, charognes, insectes, larves… et toutes sortes de cadavres d’animaux). C’est un charognard opportuniste. Il se nourrit assez souvent des animaux blessés ou morts le long des routes.

Sa reproduction

Le caracara huppé se reproduit surtout au printemps et en été. La femelle pond 2 ou 3 œufs dans un grand nid de 80 cm se trouvant au sommet d’un arbre ou au sol, et composé de branches, duvet et d’herbes, nid qui sera réutilisé plusieurs fois. Les œufs seront couvés par les deux partenaires pendant 5 semaines environ. Les oisillons sont couverts à la naissance de duvet jaune clair ocreux et rosâtre, et ont le dos et la calotte gris foncé. Ils pourront s’envoler dès l’âge de 3 mois et atteindront leur maturité sexuelle à 3 ans.

Son espérance de vie

La durée de vie des caracaras varie selon l’espèce. Ainsi, l’espérance de vie moyenne du caracara huppé est de 20 ans. Le caracara cheriway ou caracara du Nord peut vivre 9 ans environ, alors que le caracara chimango a une espérance de vie d’environ 15 ans.

Le cri du caracara

Pendant la saison des amours, il émet un son crépitant « karaka-raa », ce qui lui a valu son nom de caracara. Quand il est dérangé dans son nid, il émet des grognements et des sons comme des "clics".

Signes particuliers

Le caracara huppé vit souvent en solitaire ou en couple, mais quand il y a abondance de nourriture, il peut se regrouper en bandes. Bien qu’il soit un bon planeur dans les airs, il vole peu et il passe beaucoup de temps à marcher sur le sol comme une poule à la recherche de sa nourriture.

Il a tendance à s’approcher de l’homme et à s’attaquer aux animaux domestiques (notamment aux agneaux en Argentine). Comme les autres espèces de caracara, il est agressif, surtout quand il se nourrit. Ainsi, il n’hésite pas à dérober des proies à d’autres oiseaux.

Le caracara du Nord (caracara cheriway) est l'emblème national du Mexique.

Statut de préservation

Les populations de caracaras ne sont pas en déclin et comme la déforestation favorise souvent l’expansion de ce rapace, le statut de conservation de la plupart des espèces de caracaras, selon l’UICN, est "LC" (préoccupation mineure). Cependant, le caracara austral est inscrit sur la Liste rouge de l'UICN dans la catégorie NT (quasi menacé). Le caracara de Guadalupe est une espèce éteinte, exterminée par l’homme.

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