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Le lion de mer

Espèce non menacée

Description physique

Le lion de mer est un mammifère marin. C’est la plus grosse des otaries. Il a un corps massif, une tête ronde avec des oreilles externes, un front haut et un museau plat avec de longues vibrisses (moustaches). Au niveau du cou et des épaules, le mâle possède une fourrure dense, qui ressemble à la crinière du lion, d’où son nom. La couleur de son pelage varie du jaune pâle au gris clair.

Ses nageoires pectorales sont larges et longues. Le mâle adulte est nettement plus grand que la femelle : il pèse entre 400 kg et 900 kg pour une longueur de 3 mètres, alors que la femelle ne mesure que 2,5 mètres pour un poids variant entre 200 et 300 kg.

Son lieu de vie

On trouve des lions de mer près des côtes de l’Océan Indien (Nouvelle-Zélande et Australie) et de l’Océan Pacifique (surtout au sud de la Californie). Ils vivent en colonie.

Son alimentation

L’essentiel de sa nourriture est constitué de poissons (hareng, maquereau, sébaste, esturgeon, saumon…). Le lion de mer peut manger jusqu’à 40 kg de poissons par jour. Il se nourrit aussi de calmars, de poulpes, et même de jeunes otaries à fourrure et de pélicans. Ses vibrisses l’aident beaucoup à trouver et à capturer sa nourriture.

Sa reproduction

Le lion de mer (mâle et femelle) atteint sa maturité sexuelle entre 3 et 6 ans. Cependant, il ne se reproduit qu’à l’âge de 9 ans environ, en bord de mer, dans les rochers. La saison de reproduction est variable et dépend du lieu de vie. Le mâle se constitue un petit harem de femelles qu’il défend avec force contre tout intrus. Tous les 2 ans, après une gestation d’une année environ, la femelle met bas un seul petit pesant de 17 à 24 kg et mesurant un mètre, taille qui peut doubler en une année. Le petit est allaité par sa mère pendant 1 an, et il reste avec elle jusqu’à l'âge de 4 ans.

Son espérance de vie

L’espérance de vie du lion de mer est de 25 ans environ.

Le cri du lion de mer

Les lions de mer communiquent entre eux par des grognements et des rugissements sonores et graves. On estime que chaque cri est unique. Ainsi, la mère est capable de distinguer les cris de son petit au milieu des cris des autres petits de la colonie.

Signes particuliers

Le lion de mer n’est pas un migrateur. Généralement, il ne quitte pas l’endroit où il est né. Il nage très vite grâce à ses nageoires pectorales et il peut aussi se déplacer sur terre avec beaucoup d’aisance. On peut souvent l’observer en train de flotter à la surface de l’eau, seul ou en petits groupes. Pour s’alimenter, il plonge généralement à 60 mètres, mais il est capable de plonger jusqu’à 170 mètres environ pour une durée de 7 minutes. Il peut devenir agressif si on s’aventure dans son territoire.

Longtemps, la chasse commerciale (pour sa fourrure et sa graisse) a été la principale menace contre la survie du lion de mer. De nos jours, ce sont de nouveaux dangers qui le menacent : produits chimiques, filets de pêche, métaux lourds… Grâce à diverses mesures de protection, le statut de conservation du lion de mer des côtes californiennes, selon l’UICN, est passé de "quasi menacé" à "préoccupation mineure", mais le lion de mer de Nouvelle-Zélande est classé "en danger".

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